La economía de EEUU manda señales contradictorias

Un trabajador sentado en una viga de acero de una obra en construcción en Dallas, en esta fotografía de archivo del 1 de septiembre de 2011. (Foto AP/LM Otero)

The Associated Press

WASHINGTON (AP) — Los datos más recientes del crecimiento de Estados Unidos dejan a cualquiera desconcertado, pues los números esbozan una imagen a veces contradictorias de la economía:

Los consumidores tienen más confianza, pero no quieren gastar mucho. Menos personas están perdiendo sus trabajos, pero no hay muchos contratados. Los precios de las viviendas y las acciones han repuntado, pero el salario de los trabajadores está abajo de la inflación. Las ventas de automóviles han subido, pero la producción industrial es vacilante.

Así es como parece lucir una economía atrapada en un crecimiento lento, algo que ha sido uno de los puntos focales de la actual campaña presidencial. La economía de Estados Unidos creció apenas a una tasa de 1,3% anual en el trimestre abril-junio, demasiado débil como para reducir el desempleo. La mayoría de los economistas prevén poca o ninguna mejora en lo que falta del año.

Muchos estadounidenses están reduciendo sus deudas en lugar de gastar libremente. Los constructores piden menos dinero prestado y han erigido viviendas a un ritmo moderado. Las empresas están siendo cautelosas a la hora de contratar y crecer.

A largo plazo, la reducción de deudas y el aumento en los precios de la vivienda y de las acciones ayudarán a reconstruir la riqueza familiar, impulsar el gasto del consumidor y estimular el crecimiento del empleo, pero está tomando tiempo.

"El panorama de Estados Unidos podría describirse mejor como una debilidad de corto plazo y una fortaleza de largo plazo", dijo Chris Jones, economista de TD Bank.

Después de hundirse con el estallido de la burbuja inmobiliaria, los precios de la vivienda finalmente están en aumento constante, de acuerdo con el índice Standard & Poor/Case-Shiller. El índice subió en julio en comparación con el mismo mes del año anterior. Fue la segunda ganancia consecutiva mensual frente al mismo periodo del año previo. Sin embargo, el ritmo anual de venta de casas nuevas cayó en agosto, luego de alcanzar un máximo de dos años en julio. Al mismo tiempo, las ventas subieron casi 28% por encima del nivel del año anterior.

La buena noticia: Para la mayoría de los estadounidenses, una casa es su activo más valioso. A medida que aumenta su valor, los dueños agrandan su patrimonio y por lo general se sienten más seguros. Eso tiende a provocar más gasto de los consumidores, que es el motor principal de la economía de Estados Unidos. El aumento de precios también hace que más personas vendan sus casas, con lo que inyecta dinamismo al mercado inmobiliario. El aumento de ventas probablemente estimule la construcción de más viviendas.

La mala noticia: La construcción de vivienda juega ahora un papel muy pequeño en la economía como para darle mucha energía. Apenas representó el 2,4% de la economía en el trimestre abril-junio. Eso se compara con un pico de 6,3% a finales de 2005 y un promedio de casi un 5% a más largo plazo. "La vivienda, por lo tanto, tendría que avanzar con mucho vigor para darle un impulso fuerte al crecimiento", dijo Paul Dales, economista de Capital Economics, en una nota a clientes.


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